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Finances : Pfizer se lance dans les vaccins avec l'acquisition de PowderMed

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Le premier laboratoire mondial rachète la société PowderMed, spécialisée dans les vaccins à ADN. Il espère ainsi trouver un relais de croissance dans un contexte difficile.
Pfizer, leader mondial de la pharmacie, créé la surprise avec le rachat de PowderMed, une société britannique fondée en 2004, spécialisée dans les vaccins. Pfizer suit ainsi le chemin emprunté il y a quelques mois par Novartis, qui avait fait son entrée sur ce marché avec la reprise de l'Américain Chiron. Le nouveau p-dg de Pfizer, Jeffrey B. Kindler, justifie cette opération par le fait que « la compréhension du système immunitaire continue de progresser de façon exponentielle ». Avec le rachat de Powdermed, Pfizer hérite d'un pipeline constitué de vaccins à base d'ADN, contre les grippes saisonnières type H3 (phase II) et aviaire type H5 (phase I). Mais également des vaccins en phase I contre le virus de l'herpès génital (HSV), et contre l'hépatite B chronique (HBV). Avec cette acquisition, Pfizer mise aussi sur un nouveau système d'inoculation de vaccins par voie transcutanée. Appelée PMED (Particle mediated epidermal delivery), elle consiste à propulser, grâce à de l'hélium pressurisé, de microscopiques particules d'or recouvertes d'ADN vaccinal, qui traversent ainsi la couche épidermique à une vitesse supersonique. Outre cette méthode d'administration singulière, « le procédé de synthèse de vaccins à base d'ADN est non seulement plus flexible et rapide que la fabrication de vaccins dans des oeufs de poules, mais il est également plus efficace que la production par culture de cellules », prétend la société. La mise en œuvre de ce type de vaccins serait effectivement un atout. Selon Claire Devillers, responsable de mission chez Alcimed,« si leur production est moins problématique que celle des vaccins à base de cultures cellulaires ou de protéines recombinantes, elle pose toutefois un problème réglementaire ». Cette opération montre qu'aujourd'hui les vaccins à base d'ADN, domaine pour l'instant marginal, intéressent fortement les grands laboratoires. L'un des principaux acteurs de ce secteur est l'Américain Vical, dont le vaccin le plus avancé est en phase II du développement. La société a lié plusieurs accords de recherche avec des laboratoires, dont Merck & Co. et Sanofi-Aventis. Le leader américain, qui a enregistré des résultats en forte baisse en 2005 et qui devrait voir bon nombre de ses brevets expirer prochainement (CPH n°327), avait annoncé en janvier dernier vouloir consacrer une enveloppe de 17 milliards de dollars (13,2 Mrds €) à l'acquisition de nouveaux produits et de technologies sur trente mois. L'enjeu est important pour Pfizer : grâce à cette acquisition, le groupe espère entrer en concurrence avec Sanofi-Aventis qui a reçu une subvention de 97 Me l'année dernière et les cinq industriels (Novartis, Solvay, GlaxoSmithKline, MedImmune et DynPort) qui ont bénéficié d'un milliard de dollars en mai dernier du gouvernement américain pour développer la production de vaccins antigrippaux pandémiques par cultures de cellules.

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