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Sylvie Latieule Rédactrice en chef

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A mesure que la durée de nos vies s'allonge, les maladies dégénératives gagnent du terrain, à commencer par la maladie d'Alzheimer qui se caractérise par la perte progressive de mémoire et des fonctions cognitives. Fléau mondial pour les sociétés les plus avancées, cette maladie n'épargne pas la France qui comptait déjà 850 000 personnes atteintes en 2012, avec 230 000 nouveaux cas diagnostiqués chaque année. Le problème de cette maladie est qu'on ne sait pas encore la soigner. En France, quatre principaux médicaments se partagent le marché. Trois appartiennent à la famille des anticholinestérases : l'Aricept (donépézil) de Pfizer, le Reminyl (galantamine) de Janssen-Cilag et l'Exelon (rivastigmine) de Novartis. Le dernier est l'antiglutamate Ebixa/Namenda (mémantine) découvert par Lilly et commercialisé par Lundbeck en France. Mais ces médicaments n'ont rien de curatif. Ils s'attaquent au mieux aux symptômes, avec une efficacité contestée. La relève immédiate est pourtant loin d'être assurée. Récemment, plusieurs médicaments que l'on croyait prometteurs ont dû être arrêtés en phase III de développement. Il s'agit du Dimebon (latrepirdine) de Pfizer, du Gammagard (immunoglobuline humaine) de Baxter ou encore des anticorps monoclonaux solanezumab de Lilly et le bapineuzumab développé conjointement par Pfizer et Johnson et Johnson.

Ce qui pèche dans ce domaine, c'est le manque de connaissances fondamentales sur les mécanismes de la maladie d'Alzheimer. On sait que la maladie s'accompagne de la formation de ces fameuses plaques amyloïdes au niveau du cerveau. Mais il y a des controverses sur leurs mécanismes de formation et leur rôle exact dans la maladie. Pour pallier ces manques, aux États-Unis, le président Barack Obama a lancé en début d'année la « brain initiative », un grand programme de recherche sur la maladie d'Alzheimer doté de 100 millions de dollars. Quant à la France, elle termine son plan Alzheimer 2008-2012 (le troisième), visant à fournir un effort en matière de recherches, de diagnostic et de prise en charge des malades et de leurs aidants. L'annonce d'un quatrième plan interviendra peut-être le 21 septembre à l'occasion de la journée mondiale de lutte contre la maladie d'Alzheimer.

Malgré les échecs, les grands laboratoires pharmaceutiques ne tournent pas le dos à ce domaine thérapeutique. Car loin d'être une niche, il représente un marché mondial qui se chiffre en milliards de dollars. « Beaucoup de big pharma communiquent sur leur envie de travailler dans le domaine et embauchent des spécialistes », observe Laurie Rey, responsable de mission chez Alcimed, évoquant les groupes Pfizer et AstraZeneca qui renforcent actuellement leurs effectifs. Dans ce domaine plus qu'ailleurs, ces entreprises jouent à fond la carte de la recherche partenariale avec des start-up ou des laboratoires académiques, dans la perspective d'acquérir des licences sur des molécules arrivées en phases II ou III. La manœuvre est coûteuse mais moins hasardeuse que de tenter de découvrir soi-même de nouvelles structures. Parmi les grands laboratoires intéressés par Alzheimer, on trouve aussi Roche, l'Américain Merck ou l'Allemand Merck Serono, à travers sa société Asceneuron. En France, le groupe Ipsen n'est plus dans la course avec l'EGb 761. Cet extrait de Gingko biloba n'a finalement pas tenu ses promesses.


En France, 230 000 nouveaux cas sont diagnostiqués chaque année.

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